Le soleil

Toutes les étoiles, y compris notre Soleil, sont de gigantesques boules de gaz surchauffé, maintenues chaudes par des réactions atomiques en leurs centres. Dans notre Soleil, cette réaction atomique est fusion d'hydrogène : quatre atomes d'hydrogène sont combinés pour former un atome d'hélium. On pense que la température au cœur de notre Soleil est de 36 000 000 F, soit environ 20 000 000 C, et la température de surface est en moyenne de 11 000 F, soit environ 6 000 C. Le diamètre du Soleil est de 865 400 km et sa surface est environ 12 000 fois celle de la Terre. Comparé à d'autres étoiles, notre Soleil est juste un peu en dessous de la moyenne en taille et en température, et est une étoile naine jaune. Il est 4,5 milliards d'années , et son approvisionnement en combustible (hydrogène) est estimé suffisant pour encore 5 milliards d'années.



Notre Soleil n'est pas immobile dans l'espace ; en fait, il a deux sortes de mouvement . L'un est un mouvement apparemment rectiligne en direction de la constellation d'Hercule à une vitesse d'environ 12 milles par seconde. Mais puisque le Soleil fait partie du Système de la voie lactée et puisque l'ensemble du système tourne lentement autour de son propre centre, le Soleil se déplace également à la vitesse de 175 miles par seconde dans le cadre du système de la Voie lactée en rotation.

En plus de ce mouvement, le Soleil tourne sur son axe. Observations du mouvement de taches solaires (zones sombres qui ressemblent à d'énormes tempêtes tourbillonnantes) et les éruptions solaires, qui sont généralement associées aux taches solaires, ont montré que la période de rotation du Soleil est d'un peu moins de 25 jours. Mais ce chiffre n'est valable que pour l'équateur du Soleil ; les sections proches des pôles du Soleil semblent avoir une période de rotation de 34 jours. Puisque le Soleil génère sa propre chaleur et sa propre lumière, il n'y a pas de différence de température entre les pôles et l'équateur.

En 1998, les scientifiques ont vu pour la première fois que les éruptions solaires produisent des ondes sismiques à l'intérieur du Soleil qui ressemblent à ceux créés par les tremblements de terre. Ils ont observé un séisme solaire généré par une éruption équivalent à un séisme de magnitude 11,3. Il contenait environ 40 000 fois l'énergie libérée lors du grand tremblement de terre de 1906 à San Francisco.

Ce que nous appelons la ?surface du Soleil ? est scientifiquement connue sous le nom de photosphère. Puisque le Soleil tout entier est une boule de gaz chaud en expansion, il n'y a vraiment pas de surface ; c'est une question d'impression visuelle. La couche à l'extérieur de la photosphère est connue sous le nom de chromosphère, qui s'étend à plusieurs milliers de kilomètres au-delà de la photosphère. Il est en mouvement constant et on peut souvent voir d'énormes protubérances en jaillir, s'étendant jusqu'à 100 000 milles dans l'espace. En dehors de la chromosphère se trouve le Couronne. Le la couronne est constituée de gaz très ténus (essentiellement de l'hydrogène) et fait une vue magnifique lorsque le Soleil est éclipsé.

En plus de la chaleur et de la lumière, le Soleil génère également du vent solaire, un flux de particules ionisées qui rayonne vers l'extérieur à travers le système solaire à grande vitesse. L'un des effets du vent solaire est qu'il force les queues des comètes à s'éloigner du Soleil. Le le vent solaire interagit également avec le champ magnétique terrestre , provoquant les aurores et d'autres phénomènes. Les éruptions solaires (éruptions d'hydrogène gazeux à la surface du Soleil) peuvent également provoquer des perturbations dans le champ magnétique terrestre.

Au fur et à mesure que le Soleil vieillit, il se dilate et se réchauffe progressivement. On estime que l'éclat du Soleil augmentera de 10 % au cours des 1,1 milliard d'années à venir ou plus, et, dans environ 6,5 milliards d'années , notre étoile vieillissante aura doublé sa luminosité actuelle. La chaleur extrême générée sera catastrophique pour la Terre : les océans vont bouillir et la vie telle que nous la connaissons prendra fin. Dans huit milliards d'années, le rayon du Soleil s'étendra au-delà de l'orbite actuelle de Vénus, provoquant la destruction totale de la Terre.


La Voie Lactée.Copyright 1990 Planétarium Hansen, Salt Lake City, Utah. Reproduit avec permission.

Formation du système solaire Le système solaire La Lune